De Tour van Raf Mertens, 'Broederschap' | Movico #25

De Tour van Raf Mertens

‘Broederschap’

Tour-virus

“De laatste dagen van de Tour de France loop ik op mijn tandvlees. Sterker nog, dan ben ik iemand die de Tour passioneel haat. Eenmaal een paar maanden thuis, kan ik niet wachten tot het weer zomer is en ik er samen met de jongens weer volle bak tegenaan kan gaan.” Dat Raf Mertens een haat-liefdeverhouding heeft met de Tour de France is duidelijk. Op zijn 17e ging hij voor het eerst mee als hulpkok. Tegenwoordig is hij Chef Placeur van de Relais Etape. Raf: “Ik ben opgegroeid met de Tour. Mijn vader is 23 jaar Field Manager geweest voor Movico. Thuis was het vooral feest als hij weer 4 weken wegging, want van mijn moeder mochten we meer. Zelf raakte ik vanaf moment 1 besmet met het ‘Tour-virus’ en inmiddels heb ik 11 edities achter de rug.”

Verslaving

Vraag Raf om te kiezen tussen op vakantie gaan, of werken bij de Tour de France, dan hoeft hij daar niet over na te denken. “Dan wil ik naar de Tour. Maar stel me die vraag niet als de Tour net een paar weken achter de rug is. Ik herinner me een moment dat ik zo moe was dat ik geen Frans meer kon spreken; mijn hersenen kregen het gewoon niet meer verwerkt. Afijn, binnen de kortste keren ga ik dat avontuur missen en besef ik wat voor geweldige job ik heb: heel Frankrijk door cruisen en met een mooie club mensen iets ongekends neerzetten; het is een unieke ervaring. Een verslaving.”

Broederschap

“Een belangrijk aspect van die bijzondere ervaring is dat je onderdeel bent van een team met mensen die je al jaren kent. Er heerst een ijzersterke discipline en iedereen is op elkaar ingespeeld. Je weet precies wat je aan elkaar hebt en staat altijd voor elkaar klaar. Ik noem het broederschap. Ik weet niet of het een goede vergelijking is, maar ik heb vijf jaar op een internaat gezeten met enkel jongens. Daar heb ik nog steeds hele goede vrienden aan over gehouden. Dat soort vriendschappen ontstaan ook binnen team Movico tijdens de Tour de France.”

Slecht nieuws

“Een bepaald moment in 2011 zal me altijd bijblijven. Het was ergens aan het begin van de derde week. We zaten middenin de bergen en ik was de lunchboxen voor de chauffeurs aan het klaarmaken toen plotseling het weer omsloeg. Het begon abnormaal te stormen en onweren. Ineens zag ik mijn vader door het noodweer naar me toe komen gerend. Zijn gezichtsuitdrukking beviel me niet. Hij stapte de keukenwagen in met zijn regenjas aan en capuchon over zijn hoofd. ‘Sorry jongen,’ zei hij met een bedrukt gezicht. ‘Ik heb slecht nieuws. D’n bompa is vertrokken.’ Oftewel, mijn opa was overleden. Het was een heel verdrietig moment en ik heb ontzettend gehuild. Die laatste weken van de Tour had ik veel aan de jongens, ik ben geweldig door ze opgevangen. Ze hebben urenlang geluisterd naar mijn verhalen over bompa, iets waar ik nog altijd mooi op terugkijk.”

Bromance

“De mooiste momenten tijdens de Tour de France heb ik beleefd met Bas van den Heuvel. Samen hebben we fantastische herinneringen gemaakt. Wie mij volgt op Instagram, is er getuige van; Bas en ik creëren hilarische content tijdens de Tour. We hebben samen heel veel gelachen, maar ook ruzie gemaakt en zelfs gehuild. Bas en ik = één grote bromance. Twee handen op één buik. Zonder hem had ik waarschijnlijk ook geen 11 Tours gedaan.”

Appartement

“Hoe het nu met mij gaat? Het gaat goed! Ik heb onlangs een appartement gekocht in het centrum van Antwerpen. Hierdoor ben ik het afgelopen jaar niet meegegaan naar Frankrijk. Toen ik op social media de boys zag vertrekken, voelde het toch een beetje zuur dat ik er niet bij was. Wie weet in 2022. Ik bekijk het van jaar tot jaar.”